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《旭茉JESSICA》成功女性 2013 - 趙慧君

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趙慧君 ROSSA CHIU
香港中文大學醫學院助理院長(研究)/中文大學醫學院化學病理學系教授

格物致知
趙慧君教授憑著利用孕婦血漿驗出胎兒患有唐氏綜合症,在2011年奪得兩項國際級科研大獎,2012年再獲頒中國青年女科學家獎。
總結多年科研之路,她說:「科研精神貴乎嚴謹,必需對公眾負責。」古時學者以「格致」為化學、物理等科學的總稱,意謂窮究事物的原理法則,總結為知識;探究真理,
結果產生理性,格物致知,實際上就是中國人一直講求的修身之道。

中文大學醫學院化學病理學系教授趙慧君,於香港完成初中後,便到澳洲升學。1999年回流,加入中大化學病理學系進修化學病理專科,於中大進修博士後研究生,在化學病理學系系主任安排下,跟隨著名學者,現中大醫學院李嘉誠健康科學研究所所長盧煜明,開展科研之路,此後師徒二人共同進退。

蜚聲國際
趙慧君研究產前檢查多年,這項研究始於1997年,盧煜明教授首次發現孕婦的血漿內存有胎兒的DNA,為無創性產前診斷開創嶄新的研究領域。趙慧君加入後,首項任務是利用非入侵產前檢查方法,診斷隱性遺傳病,當時整個研究團隊,連她在內只有4名成員,她回想,「他的要求非常高,工作極度艱巨,那時候,無論用任何方法,工作與生活總是分不開;即使深夜也要檢查電郵,隨時候命。常疑心自己遺漏了甚麼,總是不自覺在看手機。」從事科研,壓力超乎想像,「對於科研團隊來說,失敗就是花了許多金錢、時間卻一無所獲;更甚者,辛苦得來的研究報告被另一個團隊搶先發報。哪怕只遲了一分鐘,整個團隊的努力經已毫無價值。」殘酷的制度,讓她經年累月被關在實驗室;可幸幾番努力後,她成功透過抽取孕婦血液,檢驗出胎兒患上遺傳病「乙型地中海貧血症」,令她奪得香港科學會頒發的「青年科學家獎」。於是,師徒兩人鎖定研究目標,把技術用於研究測試唐氏綜合症。趙慧君說:「入侵及創傷性檢測方法,如抽羊胎水,帶有1%流產風險,無創傷性的血液DNA測試可大大減低孕婦接受具潛在風險的唐氏綜合症產前檢查的機會,有效減輕懷孕婦女的心理負擔。」

2010 年,團隊成功破解母體血漿內之胎兒基因圖譜,透過胎兒釋放到母親血液中的核酸,研發出只需利用母親的血液作分析,免除傳統具創傷性的產前檢測,減低對胎兒構成的風險。技術經大規模驗證後,證實準確度逾96%,可臨床應用。這項研究新突破令全世界的孕婦受惠,也使她成為全球首名IFCC (International Federation of Clinical Chemistry and Laboratory Medicine)「青年研究新人獎」得主,並同時榮獲英國臨床生物化學系講座教授協會頒發「傑出學人獎」。

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完美計劃
勇奪兩項國際級科研大獎,趙慧君說,恩師盧煜明令她明白嚴謹的重要性,「皆因一旦分析錯誤,便會誤導市民。」然而,道理知易行難,尤其當身邊充滿無數名利誘惑。近年,學術研究的競爭愈演愈烈,科研團隊為爭奪研究資源,無所不用其極,更甚者,發表虛假的研究報告,只不過為了保住飯碗。她有點感觸,「學術研究不是為錢,但科學家也要吃飯,相比外國某些國家,香港的學者得到的資助已不算少。」然而,較之為港爭光的運動員,科研團隊即使奪得國際性獎項,也不會獲政府頒發獎金;獨當一面的科研人員如她,去年領取中國青年女科學家獎,獲頒10萬元人民幣獎金,也只屬鼓勵性質。「除非得到諾貝爾獎,否則,得到獎項,與其說有利於自己日後工作,不如說是為大學爭了更多面子。」趙慧君說:「愈來愈覺得,身為一個學者,帶領著自己的團隊,必須好好地將辛苦得來的資源,慎重地投資在一個有實際用途、有前景的主題上。在研究過程中,每分每秒緊貼『市場』走勢,留意其他大學團隊在研究甚麼,像間諜。別人不會蠢得把資料公諸於世,便要從手頭上零碎的研究資料、合作伙伴去推敲;發現有可能落後,消極的,轉其他研究方向,否則,只有想盡辦法讓自己成為第一,其他名次都等於失敗。因此,申請研究經費時,必須先定下一個完美的計劃以自保。」

可惜,在科研領域中,從來沒有「完美」這回事。趙慧君補充,「我們也不是一步登天的,2002年,剛開始研究檢驗唐氏綜合症時,整份計劃書被撤回。原因,牽涉範疇太廣,沒有重點─甚麼都做,即是甚麼都做不了。」經此一役,她與隊員重新製作另一份計劃書,後來終於得到政府為期8年,共5,000多萬元資助。「我們完全堵塞了上次的所有漏洞,所謂完美的研究課題,必需範疇夠闊,即貢獻大、受惠的人愈多愈好;當中包括採用甚麼方法、可行機率、風險評估及危機處理,好像基金經紀,用一切方法、數據,證明自己的計劃必有回報,值得投資。」

順藤摸瓜
趙慧君由遇上伯樂至蜚聲國際,短短12年,足以證明今年不過37歲的她,是「投資高手」。在測試孕婦血液DNA即可驗證胎兒患唐氏綜合症的基礎上,她順藤摸瓜,再發現癌細胞新陳代謝時,同樣會釋出DNA到血液中,創出「滴血驗癌」技術。將技術應用於檢測癌症,可得知病人患癌及所屬身體部位,有助發現早期癌症,增加治癒機會。

其研究團隊早於2010年獲香港研究資助局主題研究基金撥款3,000萬,展開為期5年的研究,透過對比16個健康及5個癌症個案,分析逾4億條DNA片段的大規模平行測序後,團隊已發表了研究報告,證實血液測試可成功檢測相關的癌症基因異變。

趙慧君說:「現時診斷癌症一般要等身體出現癥狀,再對不同器官做血液及組織的檢試,可是,到癥狀出現時,癌症大多已到較後期階段,延誤治療。」研究再次領先全球,但現時這技術仍有局限,「包括檢測時間需時及成本昂貴,由於在測試階段,每次檢測成本需約10萬元,亦未能總結其準確度。」趙慧君說,團隊未來要做大量及不同年齡的DNA測試,技術可望於3年內能臨床應用,並將成本進一步降低,亦希望藥物研究同時發展,將來可抑制癌症復發、器官移植的排斥問題。與此同時,她透過抽取母親血液樣本,成功利用DNA測序技術,對比23對染色體,檢驗胎兒DNA中的遺傳或隱性疾病,幾乎可以取代抽羊水的檢查效果。

對於今天擁有的成就,趙慧君除了再三感謝恩師盧煜明,還有家人的支持和體諒,令她可以全心投放大量時間進行研究。現時她的團隊人數已達30多人,當中不乏初出茅廬的大學生,她勉勵有志從事科研的年輕人,「不要認為可一步登天。縱使研究結果不如意,也別氣餒,畢竟Research(研究)就是不停地(Re-)探求(search),任何研究均對科研有貢獻。忘記失敗的痛苦,勿忘失敗的原因,這是成功之前的必經之路。」

Text: Sarita Lee
Portraits: Walter Chung
Art Direction: Rubik Wong
Make up & Hair: Mon Cheng @Annie G. Makeup Centre

簡介
趙慧君教授研究產前檢查多年,利用非入侵產前檢查方法,診斷隱性遺傳病,2010 年,團隊成功破解母體血漿內之胎兒基因圖譜,透過胎兒釋放到母親血液中的核酸,研發新的產前檢測方法,使她成為全球首名IFCC「青年研究新人獎」得主,並同時榮獲英國臨床生物化學系講座教授協會頒發「傑出學人獎」。現任香港中文大學醫學院化學病理學系教授、香港中文大學醫學院助理院長(研究)及威爾斯親王醫院化學病理學榮譽顧問醫生。

1997年
澳洲昆士蘭大學獲甲等榮譽內外全科醫學士。
1999年
連續五年獲中文大學醫學院傑出教師獎。
2002年
獲香港科學會青年科學家獎生命科學特別獎。
2003年
獲香港醫學專科學院學員最佳原創研究銀章;擔任香港臨床生化學會會長。
2004年
獲頒香港中文大學哲學博士學位、澳洲皇家病理科醫學院榮授院士。
2005年
獲頒香港病理學專科學院院士、香港醫學專科學院院士、香港中文大學青年學者研究成就獎,以及中文大學醫學院最傑出教師獎(授予獲五屆傑出教師獎的得獎者)。
2011年
獲得國際臨床化學和實驗室醫學聯合會(International Federation of Clinical Chemistry and Laboratory Medicine, 簡稱IFCC)「2011年度青年研究新人獎」、英國臨床生物化學系講座教授協會(Association of Academic Heads of Clinical Biochemistry Departments)「2011年度傑出學人獎」(2011 Professors' Prize)及香港十大傑出青年。
2012年
獲得中國青年女科學家獎、亞太區經濟合作組織頒授科學創新、研究及教育獎。擔任 Association of Clinical Genetics and Genomics of Hong Kong 副會長。
2013年
獲頒《旭茉JESSICA》成功女性大獎。被委任香港中文大學醫學院助理院長(研究)。同年獲得美國臨床化學協會傑出青年研究員,及第13屆中國青年科技獎。

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